Големите селскостопански училища са изправени пред нарастващи конфликти на интереси на донори

Големите селскостопански училища са изправени пред нарастващи конфликти на интереси на донори

Кредит: Crysta Henthorne/KCUR

Тази статия е част от Състоянието на науката , поредица, включваща научни истории от обществени радиостанции в Съединените щати. Тази история от Джонатан Хетингер, Скай Чад, Дана Кронин, Кейти Пейкс и Сет Бодайн беше първоначално публикуван на KCUR.


Основен дарител на Университета на Илинойс се чудеше какво, по дяволите, става.



Роб Фрейли, висш изпълнителен директор на Monsanto по това време, изпрати имейл до декана на колежа по селско стопанство през 2018 г., оплаквайки се от професор, който публично каза, че един от водещите продукти на неговата компания причинява широко разпространени щети на културите. Монсанто също беше основен донор.

Фрейли обвиняем професорът да бъде „пристрастен“ и „склонен към преувеличение“.

Служителите на U of I бяха прекарали години в ухажване на Фрейли и те го бяха слушали преди когато се оплака от липсата на напредък на дарения стол, който той финансира.

Но епизодът от 2018 г. подчертава потенциално трудни ситуации за държавните университети, които са култивирали мощни земеделски корпорации като донори, докато публичното финансиране е в застой.

Дикамба постави особено критичен проблем пред Фрали. В края на краищата, той беше толкова отговорен, колкото всеки друг, за насочването на съвременното земеделие към използването на лабораторно създадени семена, които могат да издържат на пръскане с препарати за борба с плевелите. Това комбиниране на Roundup Ready с марка Monsanto на биотехнология с хербицид глифозат направи революция в зърненото земеделие по света.

Когато глифозатът загуби силата си - след като плевелите станаха устойчиви на Roundup - Монсанто се размърда за комбиниране на различни генетично модифицирани семена с хербицида дикамба.

Но фермерите, които не са приели новите генетично модифицирани семена, започнаха да се оплакват от „отклоняването на дикамба“ и от това, че виждат реколтата им да загива от ефектите на хербицида, мигриращ към полетата им.

Така че, когато ученият по плевелите от U of I Арън Хейгър говори за противоречие, толкова голямо, колкото всяко друго в комерсиалното земеделие, по начини, които не се харесаха добре на Фрейли, благодетелят на университета уведоми училището за своето недоволство.

„Мразя да видя U of I да заема тези позиции“, пише Фрейли, завършил U of I, на шефа на Hager.

Фрали, бившият главен технологичен директор на Monsanto, не можа да бъде открит за коментар въпреки телефонните обаждания до публично посочени номера, запитвания чрез компании, на които той служи в борда на директорите, или чрез Bayer.

В крайна сметка деканът на училището се застъпи за Хагер като член на факултета, изразяващ професионалното си мнение и подкрепен от науката.

В целия Среден Запад корпорациите се превърнаха в критични, агресивно преследвани източници на пари за селскостопанските колежи, тъй като данъчните долари стават все по-неуловими. Но тези пари могат да поставят същите училища в неудобни позиции, уязвими на критика от тези частни донори, заплетени в обществени противоречия.

Служителите на U от I бяха направили всичко, за да спечелят Фрейли. Това означаваше неща като отговор на a молба от съпругата на Фрейли за елегантна брошура, показваща какво означават техните дарения за университета и осигуряването им футболна топка с подпис от главния треньор по футбол Лови Смит.

В крайна сметка тези усилия се превърнаха в амбициозна, почти десетилетна кампания за привличане на „ център за иновации ” в кампуса на училището Urbana.

От 2010 г. насам корпорациите са дали най-малко 170 милиона долара дарения за селскостопански програми на държавни университети, според данни, събрани от Harvest Public Media и Investigate Midwest в четири щата.

Цифрата вероятно не отчита въздействието, тъй като представлява само четири училища: Университета на Илинойс, Държавния университет на Айова, Държавния университет на Оклахома и Университета на Мисури. На медийните организации бяха отказани записи, изискани от няколко други университета, които цитираха държавните закони за поверителност, защитаващи информацията за донорите.

Тези корпоративни пари са платили за изследователски центрове и специфични проучвания в университетите. Това влияние може да ограничи обхвата на областите, с които се занимават изследователските университети Габриел Рош-Макнали , който се застъпва за собствеността на жените с American Farmland Trust. Като докторант в щата Айова, Макнали работи върху голям федерално финансиран изследователски проект.

„Корпоративното влияние има този вид много по-мълчалив контрол върху изследователската програма“, каза тя. „Това е начин хората да кажат:„ Е, те не ни контролират. Те не са нашите кукловоди. Но ние изследваме само културите, в които те инвестират сериозно.“

Робин Калер, говорител на университета в Илинойс, каза, че изследователи от Колежа по селскостопански, потребителски и екологични науки редовно работят с корпоративни партньори. Тя каза, че университетът вярва „силно в изследователите, които провеждат и споделят работата си без влияние от вътрешни или външни субекти“.

Правото на САЩ да знаят получи имейлите от Университета на Илинойс и ги сподели с Investigate Midwest и Harvest Public Media.

От четирите университета, предоставили данни за даренията на медиите, по-голямата част от корпоративните пари за агро училища са отишли ​​в Университета на Илинойс (около 100 милиона долара) и щата Айова (около 50 милиона долара). Илинойс и Айова са два от най-продуктивните земеделски щати в страната.

Най-големите дарители на четирите университета съставляват кой кой е сред мощните земеделски корпорации. Един от тях беше Монсанто.

Преди да бъде купена през 2018 г. от Bayer, мултинационалната химическа компания, базираната в Сейнт Луис Monsanto дари около 8 милиона долара на университетите, включително около 3 милиона долара от тях на Университета на Илинойс. (Байер е дарила около 2 милиона долара на четирите университета заедно.)

Bayer, която сега притежава Monsanto, отказа интервю или да отговори на конкретни въпроси.

„Имаме дълга история на работа заедно и подкрепа на университетски изследователи по широк спектър от селскостопански теми“, каза компанията в изявление, изпратено по имейл. „Този ​​тип сътрудничество между университет и компания е много разпространено — и от съществено значение — в селскостопанската индустрия.“

Друг голям донор е Archer-Daniels-Midland, мултинационална компания, която превръща царевицата в съставки, използвани в ежедневните домакински артикули като паста за зъби и подсладители. Базирана в Илинойс, компанията е дала общо около 7 милиона долара на четирите училища.

„Университетите играят критична роля в изследователските открития, както и в разработването и прилагането на нови технологии“, каза говорител на ADM. „Вярваме, че сътрудничеството между индустрията и висшето образование е от съществено значение за бъдещето на селското стопанство.“

В продължение на десетилетия федералното правителство финансира голяма част от научноизследователската и развойна дейност в областта на селското стопанство, и то не само в кампуси. Но това се промени около финансовата криза от 2008 г. Скоро след това частният сектор стана доминиращият харчещ, според USDA . В свое проучване USDA частните изследвания са склонни да се фокусират върху неща, които увеличават приходите в сравнение с разработки, които биха могли да помогнат на обществото като цяло.

В същото време държавното финансиране на университетите намаля. Финансирането се увеличава през 2010-те, но като цяло държавното финансиране през 2020 г. е с 6% по-малко от 2008 г. според Асоциацията на държавните ръководители на висшето образование . Много университети увеличиха студентското обучение и таксите, за да компенсират.

Длъжностни лица от четирите училища, предоставили данни, казаха, че федералното финансиране все още е много важно за техните институции, но корпоративните дарения помагат на университетите да бъдат подходящи за индустрията, каза един служител.

Даниел Робисън, декан на колежа по земеделие и природни науки в щата Айова, каза, че въпреки че най-големият финансист на неговия колеж е федералното правителство, частните дарения са жизненоважни.

„Финансирането е това, което ни помага да сме актуални по отношение на прагматичните нужди, които са на място“, каза той. „Има много, много организации, компании, които също правят фундаментални изследвания. Нашата способност да работим с тях и техният интерес да работят с нас говорят до голяма степен за нашата приложимост, честно казано, към индустрията, която помага да се поддържа производството на храни.“

Монсанто и U of I

Фрейли не беше първият представител на Монсанто, който се свърза с шефа на изследовател относно дикамба. Кевин Брадли, професор по наука за плевелите в Университета на Мисури, каза пред NPR през 2017 г че служители на компанията многократно се обаждаха на неговите ръководители. Монсанто е дало около 4 милиона долара на университета в Мисури.

Същата година Монсанто събра няколко професори по наука за плевелите за академична среща, за да обсъдят дикамба и нейното въздействие върху културите. Учените се оплакаха открито на служители на компанията, че не харесват отношението към Брадли, според бележките от срещата, включени в съдебно дело . „Монсанто няма добра репутация“ и поведението само затвърди стереотипите, каза един професор. Друг каза, че атакуването на Монсанто на Брадли вреди „цялата академична общност“.

На следващата година Фрейли се свърза с Кидуел, декан на селскостопанския колеж U of I, относно Хагър, ученият по плевелите.

Investigate Midwest се свърза с Kidwell. Вместо това говорителка на университета отговори, като настоя, че университетските изследвания са свободни от външни влияния. Хагер, професорът, извикан от Фрейли, отказа коментар.

Години наред служители на U of I поддържаха отношения с Monsanto и Fraley. Когато компанията потърси дом за своя център за иновации - място, посветено на подобряването на ефективността в селското стопанство - университетските служители лобираха силно за това.

„След 9 години работа с Монсанто“, директорът по корпоративни връзки на университета написа на Кидуел и канцлера Робърт Джоунс през 2017 г., „ние сме много близо до това да имаме стратегическа инициатива с тях, която надхвърля историческия им модел на еднакво третиране на техните основни 6-7 университета.“

Лобирането даде резултат в началото на 2018 г., когато Монсанто отвори неговия център в кампуса.

„Благодарим ви за подкрепата — ние сме развълнувани да отворим този нов Ag иновационен център в кампуса!“ Фрейли изпратено по имейл Джоунс. „Много сте добре дошли!“ - отговори канцлерът.

Монсанто и Фрали бяха естествени цели за университет, свързан до голяма степен със селското стопанство. Компанията беше на върха на биотехнологиите в областта.

Фрейли помогна за разработването на култури, устойчиви на собствения унищожител на плевелите на компанията, Roundup, и по време на неговия мандат генетично модифицираните култури започнаха да доминират в селското стопанство на САЩ. ( През 2020 г. 94% от всички соеви зърна, 96% от целия памук и 92% от цялата царевица са били генетично модифицирани .)

Но през последните години тя също беше многократно съдена за Roundup, за която много хора твърдяха, че е причинила техния рак. Байер, която загуби три от четирите съдебни дела, преговаря за споразумение, което се очаква да надхвърли 10 милиарда долара.

Dicamba дойде с нов проблем: той се отдалечаваше от мястото, където беше пръскан и увреждаше култури, на които липсваше генетичното инженерство на новата линия семена Xtend на Monsanto. Хиляди фермери се оплакаха.

Monsanto организира широко обучение през 2018 г., което каза на фермерите, наред с други неща, да не пръскат дикамба във ветровити дни. Но щетите продължиха.

Някои учени твърдят, че проблемите на дикамба не могат да бъдат коригирани само чрез по-конкретно обучение на фермерите как да я използват.

През лятото на 2018г. – каза Хейгър публично че според него дикамба е увредила най-малко половин милион акра соя в Илинойс.

Фрейли препрати на Кидуел статията в търговския журнал, в която беше цитиран.

„Аарон изглежда предубеден и склонен към преувеличение“, пише той. „Мразя да видя U of I да заема тези позиции - това е в противоречие с цялото обучение, проведено в Илинойс през изминалата година.“

Кидуел защити Хейгър.

„С цялото ми уважение, моята гледна точка за коментарите на Арън се различава драматично от вашата“, тя написа . „Не виждам откъде идват обвиненията ви в пристрастност и преувеличение.“

Кидуел твърди, че Хейгър има право на професионалното си мнение. Няма имейл верига, която да подсказва, че Фрейли е проследил въпроса след това.

Междувременно, Кидуел изпратено по имейл ректорът на университета, с тема „Предупреждение от сляпата страна“.

„Това е последното от многобройните съобщения, които той ми изпрати за Аарон през последната година, всички от които бяха с подобен вкус“, написа тя на Джоунс.

Отговорът на Джоунс не е в имейлите.

Изявлението на Байер за Investigate Midwest допуска някои погрешни стъпки.

„Признаваме, че компанията е трябвало да свърши по-добра работа в комуникацията с университетския персонал във връзка с първоначалното въвеждане на хербицид XtendiMax“, каза говорител на Bayer в изявление по имейл. „Имаше изолирани, индивидуални взаимодействия през този период от време, на които липсваше смирение и правилно уважение.“

Размяната между Фрейли и U of I изглежда е малко повече от хълцане в тази връзка.

През следващите две години Кидуел продължи да комуникира с Фрейли, като му благодари за даренията му за стипендията Фрали-Борлауг по растителна наука, информира го за интервюирането на кандидати за факултета по селскостопански комуникации и създава ефектна презентация на нова идея: науката Комуникационен център към Университета на Илинойс.

Новият център ще се съсредоточи върху по-доброто обясняване на селското стопанство на света, според имейл от 5 февруари 2020 г. Водещ с цитат на Фрали, the представяне предположи, че по-доброто изпращане на съобщения може да разсее това, което Фрейли смята за погрешни схващания относно генетично модифицираните култури. Презентацията благодари на „Роб и Лора“ поименно за даренията на пет основни звена в кампуса.

„Този ​​център ще бъде продължение на съвършенството, което помогнахте да създадете в Илинойс“, се казва в презентацията. „Очакваме с нетърпение да проучим тази възможност по-подробно, докато изграждаме бъдещето заедно.“

Тази история е част от Big Ag U, поредица от Жътва обществени медии и Проучете Средния Запад върху корпоративното влияние в държавните университети в Средния Запад. Harvest Public Media докладва за хранителните системи, селското стопанство и проблемите на селските райони чрез мрежа за сътрудничество от NPR-станции в Средния запад и равнините. Investigate Midwest е независима редакция с нестопанска цел, която обхваща агробизнеса, Big Ag и свързаните с тях въпроси.